Comprando celular para personalizar

Después de algún tiempo de no publicar aquí, vuelvo con la intención de tener regularidad en el blog. Para empezar este año y dado a mi cambio de celular, estuve pensando sobre cuales debían ser las características a revisar antes de comprar un celular. Bueno, aquí el detalle es que cuando yo tengo un celular me gusta personalizarlo pero personalizar no es simplemente una tapa o instalarle una aplicación sino cambiar la versión de android por versiones modificadas y tener privilegios de administrador.

La razón de mi interés en lo último, es poder lograr mayor rendimiento en el celular, mayor capacidad de almacenamiento, mayor duración de batería y menor consumo de datos. En una entrada posterior comentare más al respecto. Por el momento, compartiré mi análisis sobre lo que debes mirar para comprar un celular si tu intención es la misma mía (algunos factores sirven para el usuario promedio también).

Fecha de lanzamiento

Algunos preguntaran porque la fecha de lanzamiento es un factor importante en la compra de celular. Hace unos años un amigo me decía que lo nuevo siempre tenía errores y que era mejor esperar a las mejoras, pero esto me lo decía cuando yo tenía la costumbre de instalar las nuevas versiones de ubuntu tan pronto salían y justo con la versión 13.04 mi equipo se recalentaba por un problema asociado al kernel linux. No tuve otra opción que reinstalar una versión anterior y decidí solo instalar versiones LTS (long-term support, soporte de termino extendido) por lo que desde ahí he pasado solo por las versiones 12.04, 14.04 y 16.04 (ahora esperando la 18.04). Una experiencia desafortunada por poco me pasa también cuando compré el celular Google Nexus 5, cuando a los pocos días de encargarlo empecé a encontrar reportes de fallos del parlante y unos meses después del botón de encendido. Afortunadamente el modelo del celular ya corregía el defecto original del parlante pero dos años después sufriría el problema del botón de encendido del cual había leído.

Con esto quiere llegar a que las novedades al inicio solo nos muestran el lado bueno que compraremos pero no el lado malo. Un celular recién lanzado no tendrá seguramente malas referencias ya que buena parte de ellas con las comunicaciones de los fabricantes, operadores móviles y distribuidores de equipos. Luego, ¿que mala publicidad harán para afectar sus ventas? Me parece prudente con base los casos que recuerdo entre el momento de empezar a ver comentarios de usuarios "descontentos" y el lanzamiento un periodo de 6 meses. Antes puede ser un poco tiempo para los celulares menos populares o de gama alta y si esperas más de un año seguramente ya no será tan atractivo el celular en vista de los nuevos anuncios y el soporte para las nuevas versiones de android (que son básicamente anuales).

Igualmente este tiempo ayudará a esperar la aparición de las referencias de desarrolladores y sus proyectos para el celular. Finalmente, las opciones de personalización asociadas a las versiones modificadas de android (custom ROM) y los privilegios de administrador (root) dependen de los desarrolladores que han adquirido dichos equipos.

Algunos casos para recordar (las fechas de reportes son aproximadas y con base a mis lecturas):

  • HTC Nexus One: Tuvo un problema de diseño y su procesador se recalentaba fácilmente conduciendo a que fuera sumamente factible quemarse. Fue lanzado en enero de 2010 y los reportes del fallo empiezan a ser evidentes en abril de 2010.
  • LG Nexus 5 (D820/D821): Presento fallas en el primer modelo con los parlantes llevando a una mala calidad de audio y el botón de encendido fallaba (cortocircuito) llevando a continuos reinicios del celular. Fue lanzado en noviembre de 2013 y los primeros reportes del fallo del parlante aparecieron el mismo mes y del botón de encendido 6 meses después.
  • Samsung Galaxy Note7: Tal vez el más conocido por el impacto en medios dado que su fallo podía afectar la integridad de los usuarios y su entorno. Fue lanzado en agosto de 2016 y dos semanas después ya se conocían reportes oficiales de baterías que explotaban. La trascendencia fue tal que incluso en los aviones se prohibía transportarlo.

¿Como consultar la fecha de lanzamiento?: Recomiendo para su consulta y de otras características el sitio gsmarena.

Foro XDA

Como el nivel de personalización que queremos es "avanzado", requerimos una fuente especializada para ello. Si bien es posible encontrar blogs y videos de youtube sobre como obtener privilegios de administrador (mal llamado "rootear" -del inglés rooting-) y cambiarnos a una versión modificada de android, nuestra primera referencia debe ser el foro técnico de XDA. Aquí hay varios detalles que nos importan:

Existencia de foro del equipo

Si la comunidad alrededor del equipo es grande a nivel de desarrolladores y no solo de usuarios, encontraremos una sección propia para este. Eso es favorable porque encontraremos discusiones diversas a nivel de revisiones, privilegios de administrador, cambio del sistema operativo, solución de problemas y accesorios y aplicaciones específicas para el equipo. Aquellos que solo están en la sección de miscelánea no los recomiendo por experiencia propia (me fue mal con un Lenovo Vibe B).

ROM de fábrica

Me parece vital este punto. En el mundo android, una ROM es un archivo que contiene la imagen del sistema operativo con las aplicaciones. Respecto a este concepto, hay dos tipos: de fábrica (stock) o modificada (custom). Si por algún motivo durante nuestra aventura de personalizar el celular fallamos, lo más probable es que nuestro celular quede inservible temporalmente. La única forma de recuperarlo es contar con la ROM de fábrica y realizar su instalación (flashing) que es más simple que instalar la modificada. Si no hay de fábrica, la personalización es riesgosa al no tener como recuperar nuestro sistema. Como recomendación adicional, ten en cuenta que los modelos de los celulares varían según las regiones y por ende debe ser una validación adicional para hacer (en mi caso, que corresponda al modelo que llega a Latinoamérica).

En este sentido los celulares de Google y Motorola pueden ser buena alternativa al disponerse fácilmente sus ROM de fábrica directamente por ellos.

ROM modificada

La ROM modificada (custom ROM) es la imagen del sistema operativo modificada por terceros pensando en mejorar algunas características (en una entrada posterior lo discutiré). Aquí más que en el caso anterior, debes revisar los comentarios de la comunidad para ver los posibles fallos y las metidas de patas de otros. Nuevamente es importante revisar que funcione para el modelo de la región específica. Más allá de esto, es cuestión de preferencia o de riesgo. En mi caso mi preferencia es por el bajo riesgo, y por eso sigo un caso que ya he usado en varias versiones y equipos que es LineageOS (una derivación de CyanogenOS, la cual también usé). Aparte de esta y que sea común a múltiples equipos puede ser ViperOS y las de fábrica optimizadas.

Privilegios de administrador

Nuestros equipos android están basados en el sistema operativo linux y de ahí que sea posible tener acceso a los privilegios de administrador. Sin embargo, por precaución, tanto Google (como desarrollador de android) y los fabricantes, no les interesa disponer de esta herramienta para el usuario y viene bloqueada por defecto, pero como decía el Tío Ben al joven Peter Parker: "un gran poder conlleva una gran responsabilidad", no todos están preparados para esto. Y es que con privilegios de administrador básicamente estas en capacidad de borrar el sistema operativo pero también tienes la opción de seguir optimizando por tu cuenta el almacenamiento o el consumo de datos. Debes buscar por root o rooting, y asociado a este normalmente encontrarás las indicaciones para el cambio de la partición de recuperación (recovery) que sin duda facilitará el proceso, siendo la más recomendada TWRP.

Gama o precio

Tal vez aquí encontramos un criterio de como buscar lo que probablemente pueda tener mayor potencial para encontrar los desarrollos necesarios. Los equipos de gama baja o entrante (económicos) tienden a ser muy populares pero por la gran cantidad de modelos también el público de cada uno tiende a reducirse, y solo unos cuantos resaltan en términos de cantidad de usuarios para asegurar el interés de los desarrolladores. En su momento, recuerdo un ejemplo particular y que considero como algo difícil de superar en los gama baja el Samsung Galaxy Ace (S5830).

El caso de los gama media es prometedor porque desarrollan un balance adecuado entre accesibilidad económica y sus características, y como en pirámide, mientras mejor sean menos modelos desarrollan los fabricantes en una misma gama. Esto favorece sin duda a encontrar desarrolladores interesados y dadas las buenas características del equipo que sea un desarrollo estable en el tiempo (si el desarrollador cambia de celular, hasta ahí queda el proyecto). En este sentido, la serie de modelos Moto G me parece que ha tenido un gran éxito y los recomiendo si se piensa en un celular para personalizar. Actualmente, Moto G5 es una buena opción y se encuentra disponible versión oficial de ViperOS y versión no oficial de LineageOS.

Finalmente un celular gama alta por sus características puede conducir a desarrollos bastante estables no solo por aumentar la probabilidad de que el desarrollador no piense en cambiar de equipo sino también porque asegura contar la existencia de actualizaciones de android por mucho más tiempo reduciendo parte del trabajo de adaptar el nuevo código al hardware específico. ¿Cuál es el punto negativo? Por el alto costo la comunidad de usuarios es menor y dificulta el reporte de errores al ser pocos probándolo y aparte de ello, en caso de algo salir mal sería una gran cantidad de dinero perdido, por lo cual no es un riesgo que todos quieran tener (y que en su momento, yo decidí correr con un Google Nexus 5 y un Motorola Moto X).

¿Como saber esta característica?: Bueno, respecto al precio hay que saber revisar los distribuidores, que en el caso de Medellín recomiendo Ktronix (últimamente he comprado y recomendado allí por ser los mejores precios -esta última vez hasta me obsequiaron seguro de un año-). Empíricamente diría que si el celular vale menos de 300.000 pesos colombianos es gama baja, si es entre 300.000 y 900.000 es gama media, y finalmente superior a 900.000 es gama alta (pero esto puede variar según la marca, la disponibilidad de equipos y la tasa de cambio del dolar). Las descripciones de XDA y Wikipedia dan información relativa a la gama también.

Cámara y audio

Realmente indicar este factor aquí como algo a revisar no es estrictamente cierto. De hecho, lo ubico para resaltar que es el factor en el cual no hay que basarse nunca pues será el más decepcionante de todos. Si para ti es supremamente importante la cámara (los celulares que parecen cámaras con llamadas) o la calidad de audio (que quieren una miniteca en la palma de la mano), personalizar el celular es casi que contrario a esa experiencia. El soporte de la cámara y el audio son los dos detalles más retadores para el desarrollo de las modificaciones y normalmente constituyen sus falencias durante los primeras iteraciones del sistema. Sondeando XDA podrán ver como hacen parte frecuentemente de la lista de cosas que no funcionan o que funcionan a medias.

¿Hay otras restricciones de hardware?: Si, en realidad el tema de lograr el soporte de hardware no muy extendido o específico es limitante. Aún sigue siendo común los fallos del uso de doble SIM o del lector de huella, así como los fallos en hardware típico en el cual el fabricante promete alto rendimiento (como lo comentado de las cámaras y parlantes). El procesador puede ser una ligera limitante en el caso de ser Mediatek (MT), ya que a la hora de realizar la instalación de la ROM de fábrica con el software adecuado es usual que se presenten múltiples errores en la detección del mismo (por controladores o conflictos con los paquetes que usualmente vienen instalados en una distribución linux).

Conclusiones

Sin duda es bueno comprar un celular que ya tenga revisiones por usuarios y no por comercializadores y fabricantes, por lo cual un tiempo de 6 meses tras su lanzamiento puede ser una buena opción para poder explorar comentarios de posibles fallos o inconsistencias con las características anunciadas.

Igualmente, tras este tiempo, la revisión del foro técnico de XDA nos ampliara el panorama sobre la existencia de las características de personalización que deseamos siendo importante la validación la posibilidad de conseguir la ROM de fábrica para recuperación tras fallos, existencia de ROM modificadas para la optimización de nuestro equipo (LineageOS y ViperOS como principales alternativas), particiones de recuperación modificadas (principal opción TWRP) para facilitar los procesos de instalación y métodos para lograr privilegios de administrador para el detalle fino de la optimización.

Se recomienda celulares con hardware y precio intermedio dado que las características específicas de hardware puede representar funcionamiento limitado al instalar una versión modificada del sistema operativo y un riesgo alto ante un valor elevado pagado. Los celulares de bajo costo podrían verse muy beneficiados de la personalización pero no suelen encontrarse proyectos muy estables para estos modelos.

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